Perché il calcestruzzo degli antichi Romani è così forte?

L’Impero Romano è andato distrutto più di mille anni fa, ma la sua architettura in calcestruzzo è ancora in piedi. Ciò include ponti, acquedotti e altre strutture che hanno vissuto la loro vita in un ambiente marino. Se vogliamo confrontarli con i nostri ponti moderni, questi ultimi sono progettati per durare non più di un secolo. Come hanno fatto i romani a costruire tali opere d’arte? Uno studio di quest’anno potrebbe darci la tanto attesa risposta.

Il calcestruzzo moderno è fatto dal cemento di Portland, un mix di calcare, conchiglie e gesso che si combinano con particelle di argilla, ardesia, sabbia, minerali di ferro e altri ingredienti, che sono riscaldati e macinati in una polvere fine. I romani invece hanno prodotto il loro calcestruzzo mescolando la cenere vulcanica con l’acqua di calce e di mare per creare un mortaio. Successivamente venivano aggiunti frammenti di roccia vulcanica.

In uno studio pubblicato in American Mineralogist, gli scienziati affermano che i Romani possono ringraziare l’acqua del mare per lunga vita delle proprie costruzioni. Qualsiasi reazione chimica con il calcestruzzo moderno (come la reazione alcalino-silice) lo fa espandere e successivamente si rompe. Quando l’acqua marina fluisce attraverso il calcestruzzo romano, innesca le stesse reazioni chimiche, ma queste reazioni rafforzano il materiale. Nel corso degli anni, l’acqua di mare dissolve le parti di cenere vulcanica e consente a nuovi minerali come di crescere al loro posto. Questi minerali creano dei cristalli perfettamente incastonati l’uno nell’altro, che aiuta a proteggere il calcestruzzo dalla rottura nel tempo.

Calcestruzzo: la perdita di una tradizione

Quindi, se questo calcestruzzo millenario è così forte, perché non lo usiamo oggi? La risposta è semplice, non sappiamo come ricrearlo. «La “ricetta” è stata completamente persa», ha detto il geologo e coautore Marie Jackson in un comunicato stampa. Testi romani antichi suggeriscono i metodi, ma nessuno ha ancora scoperto il procedimento esatto. C’è anche la possibilità che l’esatta roccia vulcanica dei Romani utilizzati sia il vero segreto del suo successo. «I Romani sono stati fortunati con il tipo di roccia con cui dovevano lavorare», dice Jackson. «Non abbiamo queste rocce in quantità sufficienti nel mondo, quindi dovremmo fare delle sostituzioni».

Questo non significa che sia impossibile. Inoltre, per la quantità emessa CO2 nella produzione di calcestruzzo moderno – per non parlare dei costi coinvolti – è nel nostro interesse trovare la nostra versione di un materiale che si rafforza nel tempo. Jackson dice che vuole continuare a scavare nel lavoro degli studiosi romani per scoprire i misteri dei loro materiali.

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