Alzheimer: in test il vaccino per combattere la malattia

I ricercatori dell’University of Texas Southwestern Medical Center hanno sviluppato un vaccino a DNA che aiuta il corpo a proteggersi contro le proteine tossiche associate alla malattia di Alzheimer.

Queste immagini mostrano la placca amiloide nel cervello del topo usando il plasma contenente anticorpi anti-amiloide da grandi mammiferi immunizzati con il vaccino.
Un nuovo vaccino a DNA quando viene iniettato nella pelle richiede una risposta immunitaria che produce anticorpi per proteggere contro le proteine tossiche associate alla malattia dell’ Alzheimer, senza provocare gravi gonfiori del cervello che precedenti trattamenti anticorpali hanno causato in alcuni pazienti.
Due studi dell’Istituto Peter O’Donnell Jr. Brain dimostrano negli animali come un vaccino contenente DNA della proteina beta-amiloide tossica suscita una differente risposta immunitaria che può essere sicura per gli esseri umani.

Il vaccino contro l’Alzheimer

Il vaccino, che sarà probabilmente ulteriormente testato dall’Amministrazione alimentare e farmacologica statunitense, è in una lista di promettenti trattamenti anticorpali che possono eventualmente aiutare a risolvere il dibattito sul fatto che l’amiloide sia un obiettivo vitale per prevenire o curare l’Alzheimer.
«Se si guarda alla realtà, le probabilità sono contro di noi perché tante terapie sono fallite negli anni, ma questa ha un potenziale», ha detto il dottor Roger Rosenberg, coautore degli studi e direttore del Centro Malattie Alzheimer all’UT Southwestern Medical Center.
Il dottor Rosenberg osserva che le ricerche precedenti hanno scoperto che gli anticorpi riducono notevolmente l’accumulo di amiloidi nel cervello, ma bisogna di trovare un modo sicuro per introdurli nel corpo. Il vaccino sviluppato altrove ha mostrato promesse nei primi anni 2000, ma quando è stato testato negli esseri umani ha causato un gonfiore del cervello in alcuni pazienti.
L’idea del Dr. Rosenberg era di iniziare con il DNA che codifica per l’amiloide e iniettarlo nella pelle anziché nel muscolo. Le cellule cutanee producono la proteina amiloide e il corpo risponde producendo nuovi anticorpi che inibiscono l’accumulo di amiloide, che alcuni scienziati sono colpevoli per la distruzione dei neuroni.
Sebbene il vaccino DNA non sia stato ancora testato negli esseri umani, esso produce un diverso tipo di risposta immunitaria negli animali da test che riduce notevolmente la possibilità di una reazione avversa nel cervello, secondo gli studi pubblicati in Journal of Alzheimer’s Disease e Alzheimer’s Research & Terapy.
La maggior parte degli altri vaccini ha prodotto solo una risposta immunitaria nei topi, ma non nei grandi mammiferi.
«Crediamo che questo tipo di risposta immunitaria abbia un’elevata probabilità di essere sicura nell’uomo e anche di essere efficace», ha dichiarato il dottor Rosenberg, professore di fisiologia, neurologia e neuroterapia.
La malattia è caratterizzata da un progressivo deterioramento del cervello in quanto i neuroni vengono distrutti. Più di 5 milioni di americani hanno la malattia mortale, con il numero che dovrebbe essere quasi triplicato entro il 2050, secondo i centri per il controllo e la prevenzione delle malattie.
Non esiste alcuna cura conosciuta, anche se una serie di anticorpi e altri trattamenti sono stati ricercati. Una strategia prevede la preformatura degli anticorpi in laboratorio e l’inserimento nel corpo, una tecnica ancora in fase di test.
Il vaccino sarebbe più accessibile e meno costoso. Produce anche una più ampia varietà di tipi di anticorpi rispetto agli anticorpi preformati.

La ricerca che potrebbe cambiare la vita di molte persone

«Tutti i vaccini che abbiamo ricevuto da bambini e adulti sono state vaccinazioni attive, abbiamo fatto gli anticorpi nel corpo», ha detto il dottor Rosenberg. «È più sicuro ed è più efficace»
La ricerca del Dr. Rosenberg è l’ultimo contributo a decenni di studio in tutto il mondo concentrandosi sulla compensazione delle placche amiloide nella speranza di curare o rallentare la progressione dell’Alzheimer. La mancanza di risultati nel corso degli anni ha spinto alcuni scienziati a stabilire se mirano correttamente alla malattia.
Uno studio britannico del 2008 ha dimostrato che eliminare l’amiloide dopo che viene accumulata nel cervello non migliora la cognizione del cervello. I risultati evidenziano un paio di domande continue che hanno implicazioni cruciali per il futuro della ricerca di Alzheimer: l’amiloide è solo un sintomo, non la causa della malattia? E se si trova la causa, i trattamenti precedenti possono fare la differenza?
Il dottor Rosenberg riconosce che impedire solamente l’accumulo di amiloide potrebbe non essere un trattamento adeguato per l’Alzheimer, ma potrebbe essere una parte importante della soluzione.
Gli ultimi studi del dottor Rosenberg mostrano il potenziale di un vaccino DNA per prevenire l’accumulo di amiloidi in persone altrimenti sane. Il vaccino è stato somministrato a animali sani, inducendo una risposta immunitaria anti-infiammatoria fino a 40 volte superiore rispetto a un vaccino precedente che il dottor Rosenberg ha testato una decina di anni fa.
Il dottor Rosenberg si aspetta che la FDA voglia ulteriori test del vaccino nei propri laboratori prima di pianificare un potenziale studio clinico sulle persone. Se dimostrato efficace, il vaccino potrebbe essere somministrato a persone che sono a rischio di sviluppare l’Alzheimer ma la malattia non si è ancora manifestata
Il dottor Rosenberg mantiene le sue aspettative sotto controllo, notando i miliardi di dollari e la moltitudine di studi che finora hanno portato poco avanzamento nel trattamento della malattia di Alzheimer.
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